Gemertenaar Jeffrey Otten duikt met buggy de Dakar Rally in

GEMERT – Tussen de overmacht aan Brabanders in de Dakar Rally mag een geboren Gemertenaar eigenlijk niet ontbreken. Jeffrey Otten gaat in de 2022-editie de lokale eer hooghouden met een avontuur dat voor gewone stervelingen eigenlijk helemaal niet weggelegd is. “Daarom doe ik het juist. Als anderen zeggen dat het niet kan, zal ik er extra voor zorgen dat het me wél lukt.”

Door Aart van der Haagen

Van 2 tot en met 14 januari 2022 voltrekt de 44e editie van de Dakar Rally zich in de woestijn van Saoedi-Arabië. “Ik hou van zand,” zegt Otten. “Dat miste ik zo toen ik in 2019 de Nederlandse rallysport probeerde, op asfalt.” Logisch, met een motorcross- en enduroverleden, dat de 36-jarige ondernemer in zonnepanelen (SolarUnie) achter zich liet toen hij bij een val een ruggenwervel in vier stukken brak. “Na mijn rally-uitstapje kwam ik een buggy tegen en dacht: ‘Dat is gaaf! Als ik dan over de kop vlieg, doet het in ieder geval minder zeer.’ De pijn in de portemonnee gaat Otten wel voelen, want deelnemen aan Dakar kost een godsvermogen. “Je tikt zomaar een bedrag met vijf nullen af voor de rally en de buggy. Tel daarbij de onderdelen die je meeneemt, de camper om in te slapen en een camera aan boord, dan loopt het hard op. Verder huren we met acht teams een servicetruck die ons in de rally volgt en kopen we tv-rechten, want het kan niet zo zijn dat ik Dakar rijd en dat straks niemand me gezien heeft. Trouwens, ook om potentiële sponsoren aan te trekken wil je over beelden beschikken.” De belangrijkste duit deed Otten zelf in het zakje: “Mijn huis verkopen en echt elke cent voor mijn droom opzij zetten.”

Veel Dakar-equipes rijden het hele jaar door cross-countryrally’s ter voorbereiding, Jeffrey Otten en navigator Nicky Zoontjens moeten het doen met slechts drie wedstrijden ervaring. “Vergis je niet, je draait in de wedstrijd continu op de top van je kunnen. Alleen al de eerste dag krijgen we 914 kilometer voor de kiezen en dan niet met de cruise control aan op de snelweg, maar door de duinen en tussen de rotsen door. Echt linke soep, want je ziet in al dat zand geen hoogteverschillen en overal schieten andere deelnemers vandaan, ook met zware trucks. Een fractie van een seconde niet opletten en je crasht. Om te leren de concentratie vast te houden oefen ik met enige regelmaat een aantal uren achtereen op de simulator en volg ik reactietrainingen, met ballen vangen en zo. Twee tot drie keer in de week doe ik aan fitness en ik ben gestopt met roken en alcohol drinken. Je hebt ook kracht nodig om in de duinen je voertuig op te krikken als je met panne staat.” Bij gebrek aan autotechnische kennis vertrouwt Otten straks op zijn improvisatievermogen en in echte noodgevallen op de servicetruck, die onderdelen vervoert. “Dan moet ik die mannen met de satelliettelefoon bellen, de coördinaten doorgeven en hopen dat ze ons gevonden krijgen. Dakar wordt dus nog wel een dingetje, maar: kan niet bestaat niet!”

Foto: Jeffrey Otten voelt zich thuis in het zand.

Foto's:


0